Император Вильгельм II

Отец Уильяма стал немецким императором Фридрихом III в марте 1888 года. Больной в терминальной стадии рака горла, он умер всего через несколько месяцев правления. Уильям сменил отца 15 июня 1888 года в возрасте двадцати девяти лет. В течение двух лет после коронации Уильям расстался с Отто фон Бисмарком (1815–1898 гг.), Железным канцлером, который доминировал в политике Германии с 1860-х годов. Кайзер начал так называемый Новый курс, период индивидуального правления, в течение которого он назначал канцлеров, которые были высшими должностными лицами, а не государственными деятелями. Бисмарк с горечью предсказал, что Вильгельм приведет Германию к краху.
Уильям разрушил свое политическое положение различными способами. Он вмешивался во внешнюю политику Германии на основе своих эмоций, вызывая непоследовательность и непоследовательность в отношениях Германии со многими другими странами. Он также сделал ряд публичных ошибок, возможно, самой большой из которых была газета The Daily Telegraph 1908 года. Уильям дал интервью лондонской газете, в котором он оскорбил британцев, указав такие факторы, как: «Вы, англичане, сумасшедшие, сумасшедшие, сумасшедшие, как мартовские кролики». Фактически Кайзер был политически ранен в 1907 году из-за дела Эйленбург-Хардена, в котором членов его круга друзей обвинили в гомосексуализме. Хотя нет никаких доказательств того, что Уильям был геем в дополнение к его семерым детям от первой жены, у него, как сообщается, было несколько незаконнорожденных детей, и скандал был использован его политическими оппонентами, чтобы ослабить его влияние. Самым важным вкладом Вильгельма в развитие довоенной немецкой армии было его стремление создать флот соперника с англичанами. Его юношеские визиты к британским кузенам дали ему любовь к морю? Парусный спорт был одним из его любимых занятий? Зависть к потенциалу британского флота убедила его, что Германия должна создать свой собственный большой флот, чтобы реализовать свое будущее. Кайзер поддержал планы Альфреда фон Тирпица (1849-1930), своего главного адмирала, который утверждал, что Германия может получить дипломатическую энергию над Великобританией, разместив военно-морской флот в Северном море. Тем не менее в 1914 году военно-морская экспансия вызвала серьезные финансовые проблемы у федерального правительства Вильгельма.
Поведение Уильяма во время кризиса, приведшего к августовской битве 1914 года, остается спорным. Нет сомнений в том, что он был морально сломлен критикой, последовавшей за скандалами вокруг Daily и Eulenburg Telegraph; в 1908 году у него случился приступ депрессии. Более того, в 1914 году кайзер не имел никакого отношения к реалиям международной политики; он считал, что его родства с другими европейскими монархами было достаточно, чтобы справиться с кризисом, последовавшим за убийством австрийского эрцгерцога Франца Фердинанда (1863-1914) в Сараево, Босния, в июне 1914 года. Хотя Вильгельм подписал немецкую мобилизацию, наблюдая за напряжением со стороны своих генералов, Германия объявила войну Франции и России в первую неделю августа 1914 года, заявив, что сообщает: «Вы пожалеете об этом, господа».

Во время Первой мировой войны кайзер, как верховный главнокомандующий немецкими вооруженными силами, сохранил энергию для внесения изменений на более высоком уровне в военное командование. Тем не менее, во время битвы он был в основном теневым монархом, помогая своим генералам в качестве представителя по связям с общественностью, который ездил на передовую и раздавал медали. После 1916 года Германия была фактически военной диктатурой, в которой доминировали два генерала: Пауль фон Гинденбург (1847-1934) и Эрих Людендорф (1865-1937).