Matthew Molding nie zostawił nic przypadkowi.

49-letni założyciel brytyjskiej sensacji technologicznej THG zdecydował się na nagranie swojego przemówienia do udziałowców z nowego zakładu produkcyjnego firmy w Manchesterze.

Starannie wyreżyserowana impreza dla inwestorów we wtorek miała na celu cofnięcie kurtyny przed „Ingenuity”, gwiazdorską spółkę zależną THG oraz uzasadnienie inwestycji ze strony japońskiego SoftBanku.

Ale najpierw Molding miał wiadomość dla wątpiących.

„Jesteśmy wyraźnie świadomi krótkiego ataku, który został zainicjowany przeciwko THG w ciągu ostatnich 10 dni, koncentrując się wokół możliwości naszej platformy Ingenuity” – wyjaśnił, odnosząc się do niedawnej zjadliwej notatki analityka.

„Dlatego to szczęście, że mamy dziś taką możliwość . . . sprostować wszelkie roszczenia”.

Następnie cena akcji zaczął spadać.

Zanim błyszcząca prezentacja „geniuszu pomysłowości” dobiegła końca, cena akcji THG spadła o 5 procent. Gdy wydarzenie przeniosło się na pytania na żywo, spadło o kolejne 10 procent. Po tym, jak Molding i jego partnerzy biznesowi zakończyli akcję, akcje zaczęły spadać, kończąc dzień w dół o ponad jedną trzecią, wymazując chłodną kwotę 1,85 miliarda funtów z wartości rynkowej firmy znanej wcześniej jako The Hut Group.

Doradca One City nazwał sesję pytań i odpowiedzi „szamboliczną”. Inny rozpaczał po stronie Moulding przeciwko krótkim sprzedawcom: „Nawet jeśli tak myślisz, nie powinieneś tego mówić”.

Dla londyńskiej giełdy załamanie cen akcji THG było kolejnym kłopotem w roku fiasków związanych z technologią, ze strony Deliveroo katastrofalne marcowe IPO do ostatnich 50 procent spadek akcji Alphawave.

Ale kryzys zaufania sprawił, że również analitycy i inwestorzy zadają bardziej fundamentalne pytania dotyczące spalanie gotówki dostawca produktów kosmetycznych i koktajli proteinowych, który zebrał 1,9 miliarda funtów w ciągu jednego roku markiza IPO nieco ponad rok temu.

Platforma wpływające na media społecznościowe

Kiedy konsultant techniczny Alan Wilson i były prawnik Niki Tibble uruchomili start-up MoreTrees z kompensacją emisji dwutlenku węgla w listopadzie 2020 r., Prawdopodobnie nie spodziewali się, że pięć miesięcy później firma będzie celem wielomilionowego wykupu.

Jednak w kwietniu THG zrobiło dokładnie to, płacąc 500 000 funtów z góry i 4 miliony funtów z tytułu odroczonego wynagrodzenia w ramach swojej strategii „wprowadzenia skali do niezwykle ważnego działania na rzecz zrównoważonego rozwoju”.

Chociaż THG jest najbardziej znane ze sprzedaży szminek i proszku proteinowego konsumentom dbającym o wizerunek, jego karkołomny cykl przejęć obejmował również szereg ezoterycznych mniejszych firm, takich jak firma zajmująca się recyklingiem tworzyw sztucznych z siedzibą w Preston.

Transakcje te sprowadzają się do pytania, które dręczyło THG w całej 17-letniej historii: czym dokładnie zajmuje się firma?

Rdzeniem firmy jest Lookfantastic, centralny punkt sprzedaży detalicznej produktów kosmetycznych bezpośrednio do konsumenta, a także biznes żywieniowy, skoncentrowany na marce MyProtein kupionej za około 60 milionów funtów w 2011 roku. Od tego czasu sprzedaż w branży żywieniowej wzrosła o średnia roczna stopa wzrostu na poziomie 43 procent, sukces, jaki firma przypisuje swojemu systemowi Ingenuity.

Kobieta nakłada tusz do rzęs
Tusz do rzęs Eyeko: Lookfantastic jest centralnym elementem sprzedaży detalicznej kosmetyków THG skierowanej bezpośrednio do konsumentów

Ale te dwa segmenty, które odpowiadały za blisko 80 proc. przychodów grupy w pierwszym półroczu, to stosunkowo mało wyceniane firmy e-commerce.

Zawsze była to Ingenuity – kiedyś opisana przez Molding jako „platforma wpływowa w mediach społecznościowych” – która w równym stopniu ekscytowała i dezorientowała inwestorów.

Ingenuity, gromadzone w dużej mierze dzięki przejęciom firm, od hostingu po usługi tłumaczeniowe, oferuje innym markom dostęp do platformy technologicznej i możliwości logistycznych THG. Stanowiło to około 9 procent sprzedaży w pierwszym półroczu. Ale Ingenuity Commerce, część oferująca kompleksowe rozwiązanie e-commerce klientom zewnętrznym, stanowiła 2 procent, czyli 18,3 miliona funtów.

Według niektórych analityków, jednym z rozczarowań w tym tygodniu było to, że prezentacja nie zawierała szczegółów dotyczących pracy z większymi klientami Ingenuity, takimi jak Nestlé, ani dużych wygranych nowych klientów. Zamiast tego odbył się wywiad ze współzałożycielem Revolution Beauty, wartej 387 milionów funtów marki kosmetyków do makijażu, która niedawno była notowana w Londynie i w którą zainwestowała firma Molding. raporty.

„Wielu klientów nie lubi, o których się mówi”, powiedziała jedna z osób związanych z firmą, argumentując, że prezentacja zawsze miała być sesją wyjaśniającą, a nie dostarczać nowych danych, takich jak marże zysku poszczególnych działów.

Czas jest po stronie SoftBanku

Wyzwaniem THG jest sprostanie oczekiwaniom ustalonym dla Ingenuity w maju, po tym, jak japoński inwestor technologiczny SoftBank zainwestował 730 mln USD w grupę i nabyty możliwość zainwestowania w nową spółkę zależną Ingenuity.

ten złożona transakcja THG pozwoliło na 15 miesięcy na wydzielenie jednostki Ingenuity, a SoftBank na podjęcie decyzji o zakupie 19,9% udziałów za 1,6 mld USD. Ale Molding w maju powiedział inwestorom, że przewiduje to „za sześć miesięcy”. W tym tygodniu zarząd powiedział, że transakcja powinna zostać zamknięta w pierwszej połowie 2022 roku.

Kobieta przechodzi obok logo SoftBanku w Japonii
Dyrektor SoftBanku przyznał, że w THG potrzebne są „zmiany zarządzania” © Philip Fong/AFP/Getty Images

SoftBank w ogóle nie ma obowiązku sfinalizowania transakcji, a obecna cena akcji nie jest zachęcająca. Cena uzgodniona z SoftBank odzwierciedla wartość przedsiębiorstwa dla Ingenuity wynoszącą 4,5 miliarda funtów, czyli o około 1 miliard funtów wyższą niż obecna kapitalizacja rynkowa spółki macierzystej.

„Mamy korzyść z czasu, aby zdecydować, czy ćwiczyć [the option] czy nie” – powiedział FT jeden z dyrektorów SoftBanku. „Nie wiem, dlaczego analitycy zakładają cokolwiek, że opcja jest obowiązkowa. Nigdy nie było.”

Inwestycja SoftBanku — która jest teraz głęboko pod wodą po spadku cen akcji — była wspierana przez Akszaj Naheta, byłego tradera Deutsche Banku, który kierował działalnością japońskiej grupy skomplikowany zakład o wartości 1 miliarda dolarów na firmę technologiczną Wirecard przed jej upadkiem w wyniku skandalu związanego z oszustwami.

Po inwestycji finansowej THG ogłosiło, że dziewięć firm wspieranych przez SoftBank „współpracuje” z Ingenuity. Na przykład grupa robotyki magazynowej AutoStore zasila nowe zautomatyzowane „rozwiązanie pobierania” w Manchesterze.

Jednak AutoStore, który jest w trakcie notowania na Giełdzie Papierów Wartościowych w Oslo, opisuje THG po prostu jako „klienta”, a osoba bliska tej sprawie powiedziała, że ​​wszyscy istotni partnerzy zostali opisani jako tacy w prospekcie IPO.

Formowanie przedsiębiorcy

Molding jest trafnym przywódcą firmy, która nawiązała bliskie więzi z wpływowymi osobami na Instagramie, przyciągając uwagę swoimi postami w mediach społecznościowych bez koszulek i stylem życia.

Ale ci, którzy go znają, opisują utalentowanego i pracowitego przedsiębiorcę. „To, co widzę u Matta, jest dość rzadkie”, powiedział Sir Tom Hunter, inwestor detaliczny i nieruchomości, który był jednym z pierwszych zwolenników Moulding i pozostaje inwestorem. „On widzi kawałek strategii . . . ale wykonanie tego, jak się tam dostaje, jest również niesamowite. Niewielu ma jedno i drugie”.

Rozmowa z FT w 201038-letni wówczas Molding przedstawił, jak trudne wychowanie w północno-zachodniej Anglii wpłynęło na jego podejście do życia i biznesu.

„Wkrótce uświadamiasz sobie wartość pieniędzy, kiedy twój tata wyszedł do pracy i nic nie zarobił, bo pogoda jest zła” – powiedział, nawiązując do pracy ojca, jako wędrownego robotnika przy odbudowie podjazdów.

Wtedy znana po prostu jako The Hut, firma początkowo zarabiała na sprzedaży płyt CD i DVD online innym sprzedawcom detalicznym, unikając podatku od sprzedaży w Wielkiej Brytanii, opierając swoją działalność dystrybucyjną na Wyspach Normandzkich.

  John Gallemore i Matthew Molding
John Gallemore i Matthew Moulding, założyciele, około dziesięć lat temu © Paul Cousans/Zenpix

W 2010 roku sześcioletnia firma właśnie osiągnęła wycenę 32 milionów funtów po wygraniu inwestycji od Balderton Capital, co było wczesnym triumfem, który miał utorować drogę do IPO w następnym roku.

Jednak przygotowując się do wejścia na giełdę, nowi audytorzy PwC zdali sobie sprawę, że podczas audytu otrzymali sfałszowany dokument, który zniweczył planowany wpis.

Niezależna firma badawcza The Analyst podkreśliła ten incydent w opublikowanej na początku tego miesiąca sceptycznej ocenie działalności THG, która wywołała gniew Moulding w związku z wezwaniem inwestorów.

Mark Hiley, partner zarządzający i założyciel firmy, powiedział FT, że opis notatki badawczej firmy Moulding jest „niewłaściwy”.

„W gruncie rzeczy myśleliśmy, że The Hut Group jest przewartościowana” – powiedział. „Jak to jest „krótki atak” jest poza mną i było to niefortunne, że kierownictwo zdecydowało się skorzystać z tej linii”.

Szwajcarska firma PSquared Asset Management jest jedynym ujawnionym zakładem short-seller przeciwko akcjom firmy, z pozycją odpowiadającą 0,7 procentom akcji. Stawia to THG poza pierwszą 50-tką najbardziej skróconych spółek na londyńskiej giełdzie.

Szukam odpowiedzi

„To nie był wspaniały dzień, to na pewno” – przyznał Molding po prezentacji. Ale założyciel firmy nie mógł wyjaśnić załamania kursu akcji.

„Nie znam pełnych odpowiedzi na to” – powiedział codzienna poczta we wtorek. – Niedługo będę się tym zajmował z bankami.

Brokerzy korporacyjni THG, Barclays, Citigroup i Jefferies, odmówili komentarza FT.

Więzy Mouldingu z niektórymi z nich są głębokie. Barclays stał przy swoim rodzącym się biznesie podczas ujawnienia oszustwa w 2011 roku, zgadzając się na zrzeczenie się umowy bankowej, która zostałaby złamana. Philip Drury z Citigroup, globalny szef bankowości technologicznej w amerykańskim banku, w latach 90. dzielił kiedyś londyńskie mieszkanie z młodym przedsiębiorcą. Drury odmówił komentarza na temat swojego związku z Mouldingiem, opisując dochodzenie FT jako „całkowicie nieodpowiednie”.

Premier Wielkiej Brytanii Boris Johnson przenosi pudełko w centrum logistycznym THG
Premier Wielkiej Brytanii Boris Johnson przenosi pudełko do centrum logistycznego THG © Ben Stansall/Getty Images

Najlepszym kursem dla THG jest teraz kontynuowanie swojej strategii, która pozostaje niezmieniona, powiedzmy ludzi bliskich grupie, i udowodnienie, że rynek nie docenia obecnie biznesu Ingenuity.

Inną rozważaną opcją rozpoczęcia procesu odzyskania zaufania inwestorów jest wzmocnienie zarządu spółki, powiedziała jedna ze znających sprawę osoba, która stwierdziła, że ​​Molding może nawet zrezygnować z funkcji prezesa, którą pełni oprócz swojej pozycji. jako dyrektor naczelny, z naruszeniem najlepszych praktyk City.

Chwaląc „fenomenalną technologię THG”, dyrektor SoftBanku przyznał, że potrzebne są „zmiany w zarządzaniu”.

Inni są mniej przekonani, że firma może zostać zreformowana. Jeden z byłych długoletnich udziałowców powiedział, że pozbył się swojego udziału, ponieważ zaniepokoił się problemami związanymi z nieprzejrzystością i zarządzaniem grupy.

„Od dawna ludzie mówili ludziom, że mogą zamienić ołów w złoto” – powiedział. – Nie mogą.

Dodatkowe raporty Jamiego Powella i Kadhima Shubbera

Ten artykuł został zmieniony od czasu pierwotnej publikacji w celu poprawienia etykiet na wykresie słupkowym

Otrzymuj alerty włączone Grupa Chat kiedy zostanie opublikowana nowa historia

prawa autorskie „Financial Times Limited” 2021. Wszelkie prawa zastrzeżone.
Użyj ponownie tej treści (otwiera się w nowym oknie) UwagiPrzejdź do sekcji komentarzy